Etología: Introducción

La Etología (someramente hablando), es el estudio exhaustivo del comportamiento animal. Se definen una serie de conceptos que a lo largo de estas entradas se irán definiendo a medida que hagan falta.

Palabras clave en este momento: variación, herencia, selección y tiempo.
Ya se sabía que había cambios grafuales en las especies en general, ya sabían los ganaderos cómo especiar sus animales alterando sus variaciones hereditarias, incluso antes que se supiera lo que era un gen. Se trataba entonces de una variación hereditaria, pero no se sabía el proceso bioquímico subyacente mediante el cual, tras un proceso de selección se obtenían cada vez más de estas características deseadas a través de las generaciones.

El mérito grande de Darwin no fue darse cuenta que las especies evolucionaban, sino el proponer un método por el cual esa evolución sucedía: la selección natural. En consecuencia, esos cambios se perpetúan y las especies se van modificando.

En resumen:

1) En una especie hay variaciones entre individuos y parte de esas variaciones se hereda.
2) La mayoría de la descendencia no sobrevive hasta la edad reproductiva (ver leyes de Malthus).
Estrategas de la K:  se caracterizan por presentar cuidados parentales prolongados y pocas crías.
Estrategas de la r: tienen muchas crías, pero pocas llegan a la edad reproductiva.
3) Algunos sobreviven mejor o por más tiempo y producen descendencia superviviente.
4) Selección natural: supervivencia diferencial entre los mejor dotados frente a los que no tienen estas características (bien que presenten taras o no posean las ventajas evolutivas).
5) Cambio evolutivo: al compararse una generación con otra, van desapareciendo los individuos que no posean las mejores características.
Ese individuo mejor dotado tenderá a reproducirse mejor o más.
Es una cuestión estadística: los que tienen mejores características, por término medio tienden a sobrevivir mejor; la tara impone menor probabilidad de supervivencia y reproducción y en consecuencia, se tienden a perpetuar las características ventajosas.

PERSONAJES IMPORTANTES DE LA ETOLOGÍA
Konrad Lorenz: considerado el padre de la Etología 1903-1989. Autor del libro “Hablaba con las bestias, los peces y los pájaros”.
Nikolaas Tinbergen: estudió las bases del instinto.
Karl R. von Frisch: definió el lenguaje de las abejas.
Los tres fueron galardonados con el premio Nobel de Medicina y Fisiología en 1973, año considerado como el de la fundación de la Etología.

Se tiende a cambiar el término Etología por Biología del comportamiento.

Lonrenz:
Según él, el comportamiento se puede estudiar como cualquier otro rasgo animal. Estudiaba los comportamientos como modelos mecánicos; por ejemplo, el modelo psicohidráulico de Lorenz. Según este modelo, un animal da una respuesta agresiva porque ha estado acumulando a lo largo del tiempo una especie de tensión o presión que debe liberar en el momento que haya uno o varios desencadenantes.

Timbergen, 1963 “On aims and methods in Ethology”:
Descubrió que las abejas hacían un baile específico al llegar al panal.
El ángulo con respecto a la vertical en la que gira la abeja, significa que la fuente de alimento está a 90º a la izquierda según se ve el sol, la intensidad de la vibración del abdomen indica la distancia y cantidad de comida que ha encontrado.

LOS MÉTODOS EN LA ETOLOGÍA
Una vez se observa un comportamiento cualquiera, se plantean una serie de preguntas:

4 PREGUNTAS
1) ¿Cuál es el mecanismo que lo causa? – ¿qué hace que las gruyas inicien el movimiento migratorio?
2) ¿Cómo se desarrolla? – cuando un pollo nace,  ¿cómo sabe dónde ir? (ontología).
3) ¿Valor de supervivencia? – ¿Por qué lo hacen? Y ¿Qué ganan con eso?
4) ¿Cómo surgió? – ¿Desde el antecesor? ¿O ha sido de repente?

1) Por la causa próxima: Mecanismo.
¿Cómo saben cuándo?
¿Cómo encuentran el camino?
Suele ser fisiológico, a partir de un mecanismo neural que incluya:
Factores externos ambientales o desencadenantes (como la disminución del fotoperiodo).
Factores internos: fisiológicos, anatómicos, neurología.

2) Desarrollo: embrionario o a lo largo de la vida
¿Los pollos que vienen de Alemania aprenden la ruta de otros? ¿Heredan una tendencia direccional?
Esta pregunta está en relación con la ontogenia.
Factores hereditarios, genéticos o innatos.
Factores de experiencia de aprendizaje.
En el caso de las gruyas, lo tienen que aprender. Sin embargo, los pollos de cuco no pueden aprenderlo de sus progenitores y tras hacer el primer viaje, se reencontrarán con sus padres. Se puede deducir que han heredado la tendencia direccional.

3) Adaptación: valor de supervivencia
¿Por qué lo hacen? (Ahora el 45% de las gruyas no se van en invierno).
¿Qué ganan al superar los riesgos? ¿Qué ganan si cruzan el mar, el Sahara, etc.?
Cuál es la función biológica de ese comportamiento migratorio

4) Evolución: origen filogenético o lo que se conoce como la “causa última”
¿Cómo surgió? Es más complicado de averiguar, pero hay datos que ayudan a entender cómo se han especiado.
¿Fue responsable el avance de los glaciares?
¿Se han modificado a lo largo del tiempo?
Siguiendo con el ejemplo de las gruyas, se registraba que antes entraban a la Península Ibérica por Gibraltar, en la actualidad una gran parte de ellas ya no presenta ese comportamiento migratorio. El área de invernada ha cambiado bastante en los últimos 20 años.

En la actualidad, la Etología se propone preguntas que tienen que ver con la Biología del Desarrollo: la ontogenia, genética, etc.
Mecanismo de causa próxima: factores internos que se preguntan normalmente los fisiólogos.
Significado adaptativo.

Así como los etólogos se proponen estas cuatro preguntas fundamentales, también se proponen dos respuestas.

1) ¿Cómo?, define las causas próximas
Cómo se desencadena la migración, etc.
Neurología, Fisiología, Embriología y Genética. El mecanismo fisiológico que desencadena el comportamiento.

2) ¿Por qué?, define las causas últimas
De la Ecología del comportamiento a la Filogenia. Interesa comprender el valor adaptativo del comportamiento. “Porque las alternativas son peores”, puede ser una de las respuestas.
Por ejemplo: en el pasado las cigüeñas eran todas migratorias. Las cigüeñas que se quedaban eran las primeras que nidificaban en primavera y con ello les llevaban una ventaja a las migradoras. Las aventajadas criaban antes a los pollos; que a su vez, tendrán un verano más largo para crecer y estarán más favorecidos para emprender el vuelo a África. Este comportamiento no migrador relativamente nuevo se ha ido repitiendo en los últimos años.

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